Perseidas, los fuegos celestes de agosto

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    Domingo, Agosto 8, 2021
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Por: Enrique Torres, astrónomo del Planetario de Medellín. 

Corría el año 1835, las frescas y despejadas noches de agosto en las afueras de la ciudad propiciaban la observación astronómica en el recién fundado Observatorio de Bruselas donde su creador, el astrónomo Adolphe Quetelet, reflexionaba sobre las recién observada lluvia de meteoros de Las Perseidas. Ese 12 de agosto se llegaba por primera vez a la conclusión de que se trataba de un fenómeno recurrente, anual, del cual posteriormente el célebre astrónomo italiano Giovanni Schiaparelli descubriría que dichos meteoros constituían restos desprendidos del cometa descubierto por Lewis Swift y Horace Parnell Tuttle en el año de 1862, el ahora llamado Cometa 109P / Swift-Tuttle en honor a sus descubridores.

La noche del próximo jueves 12 hacia el amanecer del 13 de agosto, la tierra se introducirá de nuevo en la corriente de los restos del mencionado cometa, cuando el cielo nos regalará el hermoso espectáculo de la lluvia de meteoros de las Perseidas, una de las más impresionantes lluvias de meteoros del año, alcanzando entre 80 y 100 meteoros por hora. En esta oportunidad la luna se encontrará apenas a 4 días de nacida en su fase creciente, por lo que se ocultará a las 9:00 p.m. y no obstaculizará la observación de los meteoros.

Crédito imagen: ©Heather M. Wendelboe.

Las lluvias de meteoros reciben su nombre de la constelación de la cual parecen provenir, y en particular del punto desde donde aparecen los trazos luminosos al que llamamos “Radiante de la lluvia”. En el caso de Las Perseidas, está ubicado entre la constelación de Perseo y Casiopea, muy cerca de la estrella Miram de Perseo, de allí el nombre de Perseidas;  Los meteoros son pequeñas partículas desprendidas del cometa 109P/Swift-Tuttle en sus pasos cercanos al Sol cada 133 años, los cuales al entrar a velocidades cercanas a los 60 km/s (mucho más rápido que una bala) a la atmosfera terrestre, se calientan súbitamente por la fricción y se volatilizan entre los 120 y  80 Km de altura, dejando una estela luminosa en el cielo nocturno conocida como “Meteoro”. El más reciente paso del cometa por las cercanías del sol ocurrió en el año 1992 llenando su órbita de gran cantidad de partículas similares a granos de arena y polvo, los cuales originan esta lluvia de meteoros;  en el año 2018 hubo un incremento de partículas cometarias de las Perseidas debido a encontrarse un cúmulo creado por perturbaciones planetarias en los restos del cometa, sin embargo para el 2021, debido a que el cometa se encuentra en las zonas externas del sistema solar, lejos de la Tierra, no observamos mayor densidad en la corriente de sus restos por lo que se prevé una lluvia meteórica mas bien modesta.

Sin embargo las perseidas se caracterizan por presentar eventuales brillantes y rápidos meteoros, alcanzando en algunos casos brillos equivalentes al planeta Venus o más, llamándose en esos casos “Bólidos”. 

¿Cómo observarlos?

El máximo de la lluvia de meteoros predicho por la Organización Internacional de Meteoros (IMO) ocurre el jueves 12 de agosto a las 4pm. hora de Colombia, así el momento más adecuado para observarlas es la noche del jueves hacia la madrugada del viernes 13, desde la 12:00 de la media noche en adelante, que es cuando sale por el noreste la constelación de Perseo; la máxima posibilidad de observar sus meteoros es de 4 a 5 am., cuando el radiante de la lluvia alcanza su mejor altura y aún estamos lejos del resplandor del amanecer. Se estima que en las mejores condiciones del cielo se puedan observar hasta 110 meteoros por hora sin embargo esto disminuye sensiblemente dependiendo de las condiciones del cielo, como nubosidad, contaminación lumínica, bruma, etc.

No obstante, podemos estar atentos desde las 11 de la noche ya que a pesar de no haber salido sobre el horizonte el radiante de la lluvia, algunos de los meteoros más brillantes pasarán rasantes sobre nuestros cielos con brillos muchas veces sobresalientes por lo que, aunque pocos, serán inolvidables. El rango máximo de actividad de esta lluvia de meteoros va desde el 17 de julio hasta el 24 de agosto, lo que indica que en noches anteriores y posteriores al 12 también podremos observar algunos meteoros de esta lluvia. Algunas predicciones indican que pudiera haber un pico doble de máxima actividad por lo que la noche del miércoles 11 amanecer del 12 pudiera presentarse una actividad meteórica similar a la noche del 12 de agosto, es cuestión de estar atentos.

Simulación de la órbita del cometa 109P/Swift-Tuttle (https://www.spacereference.org/comet/109p-swift-tuttle)

 ¿Qué debes tener en cuenta para su mejor observación?

•    Infórmate lo mejor que puedas sobre las Perseidas 

•    Consigue una carta celeste con el cual podrás identificar las principales constelaciones de cualquier época del año y así ubicar el radiante de esta lluvia entre las constelaciones de Perseo y Casiopea hacia el noreste.

•    Acuéstate en una silla reclinable tipo piscina o saco de dormir, con un abrigo, linterna, repelente de insectos, libreta de notas y algo de comida y líquido.

•    Es ideal ubicarse en un lugar alejado de las ciudades, una zona campestre, montañosa, con cielos muy oscuros.

•    Si vives en una ciudad grande, ubica un lugar oscuro y seguro, preferiblemente a las afueras de la ciudad, nunca en la vía pública, siempre es mejor en algún terreno o lugar privado.

•    Se recomienda no mirar directamente el radiante (constelación de Perseo) sino a unos 30 grados de él, por ejemplo, a la constelación de Andrómeda, Aries o Tauro, ya que la zona en que se ven mejor los trazos de los meteoros está a esa distancia angular del radiante.

•    Lleva lápiz y papel para registrar la cantidad de meteoros que observes en intervalos de 1 hora, de esta forma pudieras reportarlos a la IMO.

•    Si deseas conocer en detalle las técnicas profesionales de observación de meteoros te recomendamos estar atento al curso que dictaremos desde el Planetario de Medellín

¿Cómo fotografiarlos? 

•    Debes disponer de una cámara que pueda realizar exposiciones de al menos 30 segundos o más. Generalmente las cámaras digitales tipo DSRL, las cámaras de bolsillo y los teléfonos celulares actuales te permiten realizar exposiciones de hasta 30 segundos, así debemos colocarla sobre un trípode apuntando hacia la constelación de Perseo y con el mayor campo angular que permita la cámara, ajustar su sensibilidad al máximo (1600 o 3600 ISO), en f 2.8 o lo más cerca que pueda a eso y hacer secuencias de fotos de 30 seg. cada una, así seguro que los meteoros que aparezcan saldan registrados en alguna de tus fotos.

•    Los celulares actuales cuentan con cámaras y aplicaciones muy sensibles y ajustables que ya son capaces de registrar el cielo nocturno con muchas de las estrellas presentes, te recomendamos en un principio hacer pruebas con antelación tanto usando la aplicación de cámara nativa del celular o aplicaciones como AstroCam o DeepSkyCamera.

Para mayor información comunícate con el grupo de astronomía del Planetario de Medellín al contacto de la página del planetario de Medellín www.planetariomedellin.org, donde gustosamente los orientaremos.

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