El Cometa C/2021 A1 Leonard

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    Viernes, Noviembre 26, 2021
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Por: Enrique Torres, astrónomo del Planetario de Medellín

Espectáculo celeste del fin de año

El universo cercano nunca deja de sorprendernos con nuevas maravillas celestes. Después del eclipse parcial de luna que muchos pudimos disfrutar en la madrugada del pasado 19 de noviembre, ahora toma la batuta el cada vez más cercano y brillante cometa C/2021 A1 Leonard, que para inicios y finales de diciembre promete obsequiarnos un bonito espectáculo, primero en el amanecer y luego en el atardecer mediante el uso de unos binoculares o telescopios de mediana capacidad.

Imagen que contiene exterior, agua, cielo, estrellaDescripción generada automáticamente

Cometa C/2021 A1 pasando casi frente a la Galaxia Ballena (NGC4631) desde San Germán, Puerto Rico el 24 de noviembre de 2021, Raymond Negrón

El cometa C/2021 A1 Leonard fue inicialmente reportado por el astrónomo y cazador de cometas Gregory J. Leonard el día 3 de enero de 2021, quien lo había detectado en las imágenes captadas por su telescopio de 1.5 m del Sistema de Vigilancia Mt. Lemmon en Arizona (EEUU). Al revisar múltiples observaciones anteriores, los observatorios Konkoly (Hungría), los telescopios Pan-STARRS1 y Pan-STARRS2 en el observatorio Haleakala de Hawaii (EEUU), y hasta por el propio Observatorio Mt. Lemmon, detectaron imágenes previas del cometa que se remontaban hasta abril de 2020, de esta forma fue posible calcular con precisión su órbita y realizar las primeras estimaciones de la evolución del brillo al acercarse al Sol. Estas predicciones se actualizan constantemente al mejorar los datos obtenidos, de tal forma se estima que el cometa en su raudo acercamiento al Sol desde las profundidades frías y oscuras del sistema solar, cruzará su punto más cercano a la tierra el 12 de diciembre de 2021 alrededor de las 8:54 hora de Colombia , cuando alcanzará la distancia de 34 millones de kilómetros (91 veces la distancia de la Tierra a la Luna). Días después, el 18 de diciembre, el astro cruzará muy cerca del planeta Venus a la distancia de solo 4 millones de Km., su cada vez más rápido acercamiento al Sol lo llevará el día 3 de enero de 2022 al perihelio (punto más cercano al Sol) entre las órbitas de Mercurio y Venus.
En base a los cálculos realizados se ha determinado que posee una órbita parabólica con un periodo de 80.000 años, lo que quiere decir que ya había cruzado las cercanías del Sol en la mitad del periodo Paleolítico medio y volverá por estas vecindades dentro de 80.000 años si su órbita no resultare perturbada por los gigantes planetarios del Sistema Solar en el futuro.


Gráfico, DiagramaDescripción generada automáticamente

Aproximación del cometa C/2021 A1 (Leonard) a la Tierra, el 12 de diciembre de 2021 (NASA, JPL).

¿Qué es un Cometa?
Son cuerpos primitivos del sistema solar que generalmente orbitan el Sol siguiendo trayectorias muy excéntricas, están compuestos principalmente de roca, polvo y hielos de agua, dióxido de carbono y otros elementos químicos. La mayor parte de su trayectoria la pasan muy alejados del Sol a muy bajas temperaturas, pero cuando se van acercando a nuestra estrella, su intensa radiación los calienta. Esto hace que sus hielos se sublimen (cambio de fase de sólido a gaseoso), emitiendo potentes chorros de gas que lo envuelven originando una especie de atmósfera llamada cabeza o coma y la cola cometaria que puede alcanzar millones de kilómetros de longitud.



Poseen dos tipos de colas: una compuesta de gases ionizados que es “soplada” o barrida por el viento solar, compuesto de radiación y partículas aceleradas y que generalmente se observa recta en dirección completamente opuesta al sol; y la otra cola está compuesta principalmente de polvo y arenas arrastradas por los chorros de gas que desprende el cometa, esta cola también es barrida por el viento solar pero presenta una ligera curvatura debido a la inercia del material y producto del movimiento del cometa. 
Los cometas son cuerpos remanentes o residuales de la formación del sistema solar, se ubican principalmente en zonas alejadas como las órbitas de Júpiter y Saturno, el Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort. Se clasifican en cometas de periodo corto (menor de 200 años) y de periodo largo, como es el caso del cometa C/2021 A1 Leonard.

¿Cómo observarlo desde Colombia?
Desde su descubrimiento, el cometa C/2021 A1 Leonard ha evolucionado en brillo de una forma característica, pasando de magnitud 21.8 al momento de su descubrimiento (2,5 millones de veces más oscuro que la estrella más débil a simple vista en una noche totalmente oscura y despejada) hasta aproximadamente magnitud 8 a finales de noviembre. Con base en la curva de luz calculada y las condiciones de iluminación lunar, se recomienda tratar de observar con binoculares o telescopios desde el día 2 o 3 de diciembre desde las 4 o 5 de la madrugada, muy cerca del horizonte oriental, entre las constelaciones del Boyero y Cabellera de Berenice (ver imagen) a una altura cercana a los 30° sobre el horizonte. En ese momento tendrá una magnitud aproximada de 6, lo que no lo hace visible a simple vista, por tratarse de un objeto difuso, pero sí con binoculares de al menos 7x50 o telescopios de 6 pulgadas de diámetro o más. Para esta primera etapa de la observación del cometa (en la madrugada) es muy importante ubicarse en un lugar con muy buena visibilidad hacia el oriente, que las montañas no obstaculicen el horizonte.



Los días posteriores el cometa incrementará ligeramente su brillo pero se acercará mas al horizonte del amanecer que por su resplandor hará mas desfavorable su observación. A partir del 11 de diciembre, el cometa se perderá bajo el horizonte oriental matutino, sin embargo su máxima aproximación a la tierra ocurrirá el 12 de diciembre cuando llegue a solo 0.23 Unidades Astronómicas (UA) o sea 91 veces la distancia de la Tierra a la Luna, en ese momento alcanzará teóricamente una magnitud de entre 3 y 4, pero lamentablemente ya para Colombia se encontrará bajo el horizonte en horas del cielo oscuro del amanecer.


Debido a que posee una órbita prácticamente parabólica, con una inclinación de 133° respecto al plano de la órbita terrestre (eclíptica)  y se mueve en sentido retrógrado, o sea en dirección opuesta a como lo hacen los planetas, continuará su trayectoria acercándose al Sol y solo hasta el 16 de diciembre desde aprox. las 6:30 p.m. podremos intentar observarlo en el cielo del atardecer, muy cerca del horizonte occidental (unos 11° de altura) en la constelación de Sagitario. Tendrá una magnitud estimada de 4.4; para esta etapa de la observación del cometa (en el atardecer) es muy importante ubicarse en un lugar con muy buena visibilidad hacia el occidente, que las montañas no obstaculicen el horizonte. En los días sucesivos el cometa se moverá hacia el oriente pasando visualmente muy cerca del planeta Venus los días 17 y 18 de dic. cuando tendremos una muy buena oportunidad de intentar fotografiar dicha conjunción. Se recomienda el uso de una cámara profesional o semiprofesional con lente teleobjetivo de 150 a 300 mm y al menos 2 seg. de exposición, ISO 6400 o más, con el diafragma totalmente abierto. Con las cámara digitales se pueden ir probando diferentes configuraciones hasta obtener los mejores resultados.


En días sucesivos el cometa se seguirá moviendo hacia la constelación de Microscopio, pero su brillo disminuirá. El momento estimado del máximo acercamiento al Sol (Perihelio) será el día 3 de enero de 2022 cuando se le acercará hasta una distancia de 0.62 UA (entre las órbitas de Mercurio y Venus). Para ese momento estará en la constelación del Pez Austral con una magnitud aparente de 6 aprox. En los días sucesivos se acercará visualmente más al Sol haciéndolo ya casi indetectable. Debido a que su órbita es casi parabólica (muy excéntrica), este cometa no regresará sino hasta dentro de 80.000 años, así que es nuestra única oportunidad de intentar observar este particular visitante de los lejanos y gélidos parajes del sistema solar.


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