Alhazen y la cámara oscura

  • ESCRITO POR:
    Carlos Augusto Molina, jefe científico de astronomía del Parque Explora.
  • FECHA:
    Martes, Abril 7, 2015
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La luz en la antigüedad

2015 ha sido proclamado por la Asamblea General de las Naciones Unidas como el Año internacional de la Luz y de las Tecnologías Basadas en la Luz. En nuestra cotidianidad los fenómenos luminosos son tan comunes que hemos dejado de pensar en ello, pero 2.000 años atrás había toda clase de ideas sobre cómo se producía, cómo se transportaba y finalmente cómo observábamos la luz. Visítanos y conoce las experiencias "El universo que no puedes ver" y "Espectro electromagnético".

Las historias más conocidas son claramente las que nos vienen de los pueblos que constituían la Grecia antigua, para ellos la luz era una sucesión de rayos que salían de nuestros ojos hasta los objetos y después regresaban hasta nosotros trayéndonos las impresiones que los detallaban. Platón en particular se refería a dichos rayos como “el fuego visual”. Esta visión retratada detalladamente sobre algunos vasos antiguos se parecía mucho a la representación moderna de Superman cuyos ojos lanzan rayos que le permiten ver a través de las cosas.


Ilustración de la teoría platónica de la “Extramisión”

Algunas teorías aún más aventuradas hablaban de una suerte de tentáculos que eran proyectados desde el ojo, palpaban los objetos y posteriormente nos revelaban su forma. Esta idea promovida por Galeno, el notable médico de la antigüedad, hizo carrera por el mundo occidental como una explicación fisiológica de la vista.

Sin embargo estas hipótesis fallaban al tratar de explicar con claridad fenómenos como los de la reflexión y la refracción y la formación de imágenes invertidas que aparecían al hacer incidir la luz sobre algunos cristales.

En el siglo X los científicos musulmanes se encontraban reescribiendo la historia de la ciencia occidental. Entre ellos la escuela de Bagdad era una de las más afamadas, había médicos, filósofos, astrónomos y literatos que traducían todo el conocimiento del mundo antiguo y a partir de este construían gran cantidad de nuevos tratados. En nuestra historia del entendimiento de la naturaleza de la luz apareció en la ciudad de Basora, con Ibn Alhazen, de quien se presume nació en el 965 d.C.

Siendo filósofo y matemático tuvo acceso a los tratados de Aristóteles y Euclides sobre la luz. Las ideas por ellos descritas lo llevaron a pensar en construir algunos experimentos que permitieran ilustrar mejor sus conceptos. Es así como acabó inventando la cámara oscura que consiste en un cuarto cerrado donde únicamente puede ingresar luz por un pequeño hoyo hecho en una de sus paredes.


Cámara Oscura inventada por Alhazen.

Lo sorprendente de la cámara oscura es que sobre la pared opuesta al agujero se proyecta una imagen de objetos que se encuentran en el exterior de la cámara y que quien está adentro puede ver de manera invertida y sin tener ningún otro contacto con el objeto proyectado. Este aparentemente sencillo invento permitió entender que la luz venía de los objetos ya sea porque ellos la producían o la reflejaban y no porque los ojos hubiesen enviado ningún tipo de rayo o tentáculo para percibirlo.

Este descubrimiento llevó a la comprensión del funcionamiento del ojo humano, a entender cómo se propagaba la luz e incluso fue usado para crear obras de arte en el renacimiento como las de Canaletto.


Giovanni Canaletto, basílica de los santos Giovanni e Paolo, bocetos pintados usando la cámara oscura.

Casi mil años después aparecería en occidente la cámara fotográfica y posteriormente el cine, invenciones que usaron el principio de la cámara oscura para capturar toda clase de “embrujos del mundo exterior” y reproducirlos como pequeñas cápsulas de tiempo. Es por esto que Alhazen es uno de los homenajeados en el Año internacional de la Luz y de las Tecnologías Basadas en la Luz.

Referencias:
· Findlen, Paula. Early Science Lab, Stanford University. 
· O`Reagan, Kevin. Ancient visions of light. 

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