Auroras, coloridas danzas celestes

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Auroras boreales

Las auroras polares, conocidas también como las luces del norte y del sur, son eventos atmosféricos visibles en el cielo nocturno como luces de colores variados. El nombre proviene de la diosa romana del amanecer: Aurora.

Muchas culturas se han fascinado no solo con su belleza, también le han atribuido otros poderes. Para los aborígenes escandinavos Saami, las auroras resuelven conflictos, por eso las pintan en sus tambores. Los británicos las llamaban “hombres agiles” y “bailarines alegres” para cambiar la idea popular de que parecían clanes en guerra y que sus tonos rojizos simbolizaban la sangre derramada durante las batallas. En Estonia, además, las leyendas conectan a las auroras con los juegos de las ballenas.

Ahora, gracias a la curiosidad humana y la ciencia, se sabe que las auroras polares son fenómenos luminiscentes visibles en la atmósfera cuando partículas cargadas provenientes del Sol se encuentran con átomos y moléculas en la alta atmósfera de la Tierra, aproximadamente a 100 - 150 km sobre la superficie, de allí la variada gama de colores que presenta: verde, blanco, rojo, azul y amarillo. Recordemos que la atmósfera contiene: nitrógeno, oxígeno, argón helio, hidrogeno y otros.

¿Por qué y dónde se ven las auroras en la Tierra?

Las partículas cargadas del Sol son expulsadas en explosiones que empujan el material por el espacio interplanetario. Cuando llegan a la Tierra entran en contacto con el campo magnético o magnetósfera, el escudo protector de nuestro planeta, que se asemeja al de un imán de barra. Este campo está asociado al movimiento del hierro líquido al interior del planeta, produciendo un efecto dínamo que sale de sur a norte, aunque su dirección no es constante.

Generalmente las auroras se pueden observar en una zona ovalada que rodea los polos. Estas regiones se conocen como zonas aurorales, y de acuerdo al polo en el que estén son nombradas auroras boreales en el norte y auroras australes en el sur. El fenómeno luminoso puede durar desde algunos minutos hasta horas.

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